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Von Katalogen und Konsum

Von Katalogen und Konsum

5 Min.
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December 20, 2011

The Christmas catalogs start arriving in September, a trickle that becomes a flood by Thanksgiving. They pile up in colorful drifts until it’s time for my favorite part of Christmas: choosing gifts for the people on my list.  

Christmas has roots in Christianity and in Roman and other pagan cultures, all overlaid, especially in America, with the commercial fervor of buying for gift-giving, entertainment, and other revelries. Though I am not a Christian, I love much of the music inspired by the Christ story. And I like having a tree to decorate, though I am not a Druid. But what I like best is the commercial Saturnalia. Christmas is a holiday to celebrate consumption, as Thanks giving celebrates production.

For me, the meaning of Christmas is lying on the couch on a cold November weekend and leafing through catalogs—looking for presents, window-shopping, marveling at the profusion of goods on display in my own personal souk: clothing of every kind, for every taste in color and cut, at every price level, in every size; games, puzzles, toys, books, music, sports equipment, and every other form of amusement; household goods of every description, from storage solutions to recliners to bathroom décor; and a cornucopia of food: preserves, fresh fruit, aged beef, fruitcake (of course), and on and on.

I get only a tiny fraction of the catalogs mailed by the 20,000-some mail-order venders in the U.S., which in turn represent only a fraction of the vast number of goods that are produced and traded in our economy. But my sample is more than enough to give me a heightened awareness—and appreciation—that I dwell in the house of capitalism.

Consumption is the reward of production and a necessity for life.Catalogs reveal the sheer scope and density of human invention. Here in the HomeTrends catalog is an eyeglass tray for my bedside table, with a faint glow for finding my glasses in the dark ($8.99). And here’s a rack for stacking frying pans in the kitchen cabinet without letting them scratch each other’s non-stick surfaces ($9.99). Brookstone offers no less than 25 devices for self-massage, from a simple ankle wrap to the OSIM uAstro Zero-Gravity Massage Chair ($3,495). And then there are all the electronic gadgets that mix and match functions in every conceivable combination—like the Video Spy Pen that lets you write and video-record at the same time, should the need arise (Brookstone, $99.95); or the Swiss Army Knife with a USB thumb drive in place of one of the usual tools, for data backup while camping (Office Depot, $69.99); or, to speed up your morning ablutions, the fog-free Weather Reporting Shower Mirror whose “backlit LCD panel displays indoor/outdoor temperature, humidity, and a weather forecast based on barometric pressure” (Hammacher-Schlemmer, $29.95 on sale).

None of these products will make the history books as a world-changing invention. But that is the point. Inventiveness is not limited to the top of the pyramid of ability. It exists at all levels. For every interaction we have with the world, it seems, someone has thought about how to make that action easier, faster, more efficient, or just more fun. For every taste in food, or clothing, or décor, someone has tried to satisfy that taste.

And the merchants selling these goods have taken the trouble to come to me and display their wares in the comfort of my home. Most catalog mailers can expect no more than 2-3% of the people on their lists to buy anything. Yet so eager are they for my business that they have prepared full-color catalogs, kept me on their mailing lists, and set up websites to make the transaction easy. The major companies such as Lands’ End, L.L. Bean, and Victoria’s Secret even promise to deliver Christmas orders placed as late as December 23. If the profusion of products highlights the creativity that capitalism unleashes, the marketers reveal the benevolence of capitalist trade.

Karl Marx once wrote, “the history of industry and the established objective existence of industry are the open book of man’s essential powers, the exposure to the senses of human psychology.” That statement is one of the few occasions on which Marx said something true. Though he wanted to replace capitalism with communism, he at least recognized how thoroughly capitalist production and trade had transformed the world; and he recognized that the transformation revealed the awesome creative power of human beings.

How far the Left has fallen! Having turned environmentalist, they rail against catalogs for wasting paper and polluting landfills. On the fringes, leftists have taken aim at production itself—and at consumption as its spur. Adbusters, for example, is once again promoting the day after Thanksgiving, the traditional start of the shopping season, as Buy Nothing Day.

We want to see the consumer capitalist machine come to a halt. We want you to shut off your lights, televisions and other nonessential appliances. We want you to park your car, turn off your phones and log off of [sic] your computer for the day. We’re calling for a Ramadan-like fast. From sunrise to sunset we’ll abstain en masse—not only from holiday shopping, but from all the temptations of our five-planet lifestyles.

I hope that everyone who shares that anti-human attitude will take Adbusters’ advice, especially the part about logging off their computers. A day of silence from them would be welcome.

But those of us who subscribe to the “philosophy for living on Earth” understand that consumption is the reward of production and a necessity for life.

David Kelley

ÜBER DEN AUTOR:

David Kelley

David Kelley ist der Gründer von The Atlas Society. Als professioneller Philosoph, Lehrer und Bestsellerautor ist er seit mehr als 25 Jahren ein führender Verfechter des Objektivismus.

David Kelley Ph.D
About the author:
David Kelley Ph.D

David Kelley gründete The Atlas Society im Jahr 1990 und war bis 2016 als Geschäftsführer tätig. Darüber hinaus war er als Chief Intellectual Officer für die Überwachung der von der Organisation produzierten Inhalte verantwortlich: Artikel, Videos, Vorträge auf Konferenzen usw. Nach seinem Ausscheiden aus der TAS im Jahr 2018 ist er weiterhin aktiv an TAS-Projekten beteiligt und gehört weiterhin dem Kuratorium an.

Kelley ist ein professioneller Philosoph, Lehrer und Schriftsteller. Nachdem er 1975 an der Princeton University in Philosophie promoviert hatte, trat er in die Philosophieabteilung des Vassar College ein, wo er eine breite Palette von Kursen auf allen Ebenen unterrichtete. Er unterrichtete auch Philosophie an der Brandeis University und hielt häufig Vorträge an anderen Universitäten.

Zu Kelleys philosophischen Schriften gehören Originalwerke in den Bereichen Ethik, Erkenntnistheorie und Politik, von denen viele die objektivistischen Ideen in neuer Tiefe und in neuen Richtungen weiterentwickeln. Er ist der Autor von Die Evidenz der Sinneeiner Abhandlung zur Erkenntnistheorie; Wahrheit und Duldung im Objektivismusüber Themen in der objektivistischen Bewegung; Ungetrübter Individualismus: Die egoistische Basis des Wohlwollensund The Art of Reasoning, ein weit verbreitetes Lehrbuch für einführende Logik, das jetzt in der 5.

Kelley hat zu einer Vielzahl von politischen und kulturellen Themen Vorträge gehalten und veröffentlicht. Seine Artikel über soziale Fragen und die öffentliche Ordnung sind unter anderem in Harpers, The Sciences, Reason, Harvard Business Review, The Freeman und On Principle erschienen. In den 1980er Jahren schrieb er häufig für das Barrons Financial and Business Magazine über Themen wie Gleichberechtigung, Einwanderung, Mindestlohngesetze und Sozialversicherung.

Sein Buch A Life of One's Own: Individual Rights and the Welfare State ist eine Kritik an den moralischen Prämissen des Wohlfahrtsstaates und eine Verteidigung privater Alternativen, die die Autonomie, Verantwortung und Würde des Einzelnen bewahren. Sein Auftritt in John Stossels ABC/TV-Sondersendung "Greed" im Jahr 1998 löste eine landesweite Debatte über die Ethik des Kapitalismus aus.

Er ist ein international anerkannter Experte für Objektivismus und hat zahlreiche Vorträge über Ayn Rand, ihre Ideen und ihre Werke gehalten. Er war Berater bei der Verfilmung von Atlas Shruggedund Herausgeber von Atlas Shrugged: Der Roman, die Filme, die Philosophie.

 

Hauptwerk (ausgewählt):

"Concepts and Natures: A Commentary on The Realist Turn (by Douglas B. Rasmussen and Douglas J. Den Uyl)," Reason Papers 42, no. 1, (Sommer 2021); Diese Rezension eines kürzlich erschienenen Buches enthält einen tiefen Einblick in die Ontologie und Epistemologie von Konzepten.

Die Grundlagen des Wissens. Sechs Vorlesungen über die objektivistische Erkenntnistheorie.

"Das Primat der Existenz" und "Die Erkenntnistheorie der Wahrnehmung", The Jefferson School, San Diego, Juli 1985

"Universalien und Induktion", zwei Vorträge auf GKRH-Konferenzen, Dallas und Ann Arbor, März 1989

"Skeptizismus", York University, Toronto, 1987

"Die Natur des freien Willens", zwei Vorträge am Portland Institute, Oktober 1986

"The Party of Modernity", Cato Policy Report, Mai/Juni 2003; und Navigator, November 2003; ein viel zitierter Artikel über die kulturellen Unterschiede zwischen vormodernen, modernen (aufklärerischen) und postmodernen Ansichten.

"I Don't Have To"(IOS Journal, Band 6, Nummer 1, April 1996) und "I Can and I Will"(The New Individualist, Herbst/Winter 2011); begleitende Beiträge zur Verwirklichung der Kontrolle, die wir als Individuen über unser Leben haben.

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